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낯선 침입자 붉은 불개미...얼마나 위험할까?

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Posted : 2017-10-18 15:57
[YTN 사이언스] 낯선 침입자 붉은 불개미…얼마나 위험할까?

■ 이동은 / 과학뉴스팀 기자

앵커

매주 동물의 생태를 관찰해보고 그 속에 담긴 과학을 찾는 시간, '과학관 옆 동물원'입니다.

오늘도 이동은 기자 나와 있습니다. 안녕하세요.

이번 시간에는 어떤 동물에 대해 알아볼까요?

기자

네, 오늘은 말벌에 이어서 또 다른 곤충에 대해 알아볼까 하는데요,

얼마 전 부산 시민들을 공포에 떨게 한 아주 작은 곤충이 있습니다. 기억나시나요?

앵커

아, 붉은 불개미 말씀이시죠? 추석 연휴 내내 이 불개미 때문에 아주 떠들썩했잖아요.

기자

맞습니다. 부산항 감만부두에서 우리나라에서는 처음으로 붉은 불개미가 발견됐는데요,

당시 관련 보도 먼저 보시겠습니다.

[앵커 : 살인 개미로 불리는 '붉은 독개미'가 발견된 부산 감만부두에서는 개미 유출을 막기 위해 초비상입니다.]

[기자 : 부두에서 나오는 차량마다 소독작업을 하고 있습니다. 개미가 차량에 붙어 외부로 확산하는 심각한 상황이 생길 가능성에 대비하는 겁니다.]

[백낙현 / 농림축산검역본부 식물검역과 : 현재 외부 유출을 막기 위해 차량 소독을 진행하고 있습니다.]

[기자 : 개미집은 최초로 발견된 지점에서 30㎝ 범위에서만 있었고 알이 있던 방은 2개, 전체 개미 숫자는 천여 마리 정도였습니다. 국내 유입 시기는 짧게는 한 달, 길게는 3개월 전후일 것으로 추정했습니다.]

앵커

이 붉은 불개미가 사람에게 아주 위협적이라고 알려지면서 많은 분들이 두려워했잖아요, 지금은 모두 방역이 된 건가요?

기자

네, 정부에서는 이 붉은 불개미가 퍼지지 않고 그대로 사멸했다고 발표했고요, 여왕개미도 죽은 것으로 잠정 결론을 내렸습니다.

하지만 여왕개미의 사체를 직접 확인하지는 못했고요, 또 이 개미들이 남아 있다가 번식할 위험도 있기 때문에 앞으로 2년 정도는 꾸준히 지켜봐야 할 것으로 보입니다.

앵커

그렇군요. 당장은 사라졌다니 그나마 다행인데요, 이 붉은 불개미가 그 정도로 무서운 건가요?

기자

붉은 불개미는 실제로 치명적인 독성이 있어서 '붉은 독개미'로 불리기도 합니다.

다른 대부분의 개미보다 호전적이고요, 아주 아픈 침을 가지고 있는 것으로 악명이 높습니다.

앵커

그럼 사람이 물릴 경우에도 아주 치명적이겠네요?

기자

그런데 사실 이 붉은 불개미의 위험성이 과장됐다는 의견도 많습니다. 면역력이 약한 사람의 경우 피해를 입을 수 있지만 사망하는 경우는 아주 드물다는 것입니다.

앵커

그렇다면 이 불개미의 독성이 어느 정도 되는 건가요?

기자

실제로 미국 플로리다대에서 이 붉은 불개미의 독성을 확인해봤습니다. '반수치사량'을 기준으로 비교 실험을 한 건데요,

이 반수치사량은 실험동물에게 독을 주입하고 그중 절반이 죽는 데 필요한 독의 양을 계산하는 것입니다. 그러니까 반수치사량이 적을수록 치명적이라는 거겠죠.

앵커

적은 양으로도 절반이나 죽일 수 있다는 거네요.

기자

그렇죠. 실험 결과, 우선 붉은 불개미의 경우 반수치사량이 8mg으로 나타났습니다. 쉽게 말해 1kg짜리 쥐 10마리 가운데 5마리를 죽이는 데 8mg의 독이 필요하다는 건데요,

이 정도면 붉은 불개미가 300번 이상 쥐를 물어야 하는 것입니다.

앵커

생각보다 쥐가 쉽게 죽지는 않겠는데요? 그럼 다른 곤충들의 경우는 어떤가요?

기자

우리나라에 서식하는 곤충 가운데 가장 독성이 강한 것은 역시 장수말벌인데요, 장수말벌은 반수치사량이 1.6mg으로 나왔습니다. 붉은 불개미보다 5배나 강한 독을 가진 거죠.

또 지구 상에서 가장 강력한 독을 가진 것으로 알려진 노란수확기개미의 경우는 반수치사량이 0.12mg입니다. 쥐를 6번 만에 죽게 할 수 있다는 건데요, 붉은 불개미보다 독성이 무려 66배나 강한 것입니다.

앵커

우리가 독개미다, 살인 개미다 이렇게 부르지만, 사실상 말벌만큼 두려운 존재는 아니라는 거네요.

기자

독성으로 보면 사실 치명적인 것은 아닌데요, 알레르기성 쇼크 위험이 없다면 생명에 큰 지장을 주지는 않는다고 합니다.

전문가의 설명을 들어보시죠.

[류동표 / 상지대 산림과학과 교수 : 우리가 꿀벌한테 쏘였을 때 과민반응을 일으키는 것이 1이라고 봤을 때 불개미는 0.2 이하입니다. 극히 적죠. 그만큼 과민성 반응을 일으키는 사람만 응급조치를 받으시면 되는 거로 생각되고….]

앵커

그렇군요. 아직 완전히 안심할 수는 없는 상황인데 그래도 독성이 생각보다 약하다니 다행입니다.

그런데도 이 붉은 불개미가 왜 이렇게 공포의 대상이 된 걸까요?

기자

붉은 불개미의 가장 큰 특징은 적응력이 아주 뛰어나다는 것입니다.

붉은 불개미는 홍수가 나도 뗏목처럼 물에 떠다니면서 살 수 있고요, 가뭄에도 지하수가 있는 곳까지 굴을 뚫어서 살아남을 수 있습니다.

이렇게 생존력이 워낙 강하다 보니까 우리나라에서도 어딘가에 붉은 불개미가 남아있는 것이 아니냐, 이런 의구심을 떨칠 수가 없는 것입니다.

앵커

네, 사실 그런 걱정이 계속 남아있거든요.

기자

게다가 이 붉은 불개미의 경우는 여왕개미가 하루에 천 개 이상의 알을 낳을 수 있습니다.

또 여왕개미가 낳은 공주 개미들이 각자 다른 곳에서 무리를 이뤄 번식하는 경우도 우려해야 하는데요,

그래서 붉은 불개미의 개체 수를 어느 정도 통제할 수는 있지만, 한 지역에서 완전히 멸종시키는 것은 사실상 어렵다고 합니다.

앵커

그래서 우리 정부도 붉은 불개미가 발견되자마자 방역에 총력을 기울인 거네요.

그런데 이 붉은 불개미가 우리가 흔히 보던 개미와는 아주 다른 종인가요?

기자

개미는 전 세계적으로 모두 만5천 종 정도가 있습니다. 우리나라에만 130여 종 이상이 사는 것으로 알려져 있는데요,

붉은 불개미의 경우는 지금까지 한국에서 기록되지 않은 새로운 종의 하나인 거죠.

앵커

외래종인 거네요?

기자

네, 붉은 불개미는 원래 중앙아메리카에 주로 살았는데요, 점차 미국이나 호주, 중국 등으로 퍼져나가면서 다른 생물의 서식지를 점령하는 이른바 '침입종'이 됐습니다.

앵커

워낙 적응력이 강해서 퍼져나가는 속도도 빠른 것 같은데요,

그럼 이 붉은 불개미에게는 천적이 없나요?

기자

개미의 경우 가장 큰 천적은 사실 개미입니다.

개미들끼리도 먹이 경쟁이 치열하다 보니까 다른 개미의 집단을 공격해서 알이나 애벌레를 잡아먹기도 하고요, 또 다른 종을 통째로 생포해서 노예로 삼는 종도 있습니다.

물론 파충류나 조류, 포유류까지 개미를 잡아먹는 동물들이 많지만, 사실상 생태계에서는 개미들끼리의 경쟁이 가장 치열하다고 합니다.

앵커

개미는 서로 다 협력할 줄 알았는데 의외의 모습도 있었네요.

기자

물론 자기들 집단 내에서는 기본적으로 협동 정신이 아주 투철합니다. 아시다시피 개미는 서로 역할을 철저히 분담해서 맡은 일을 부지런히 수행하죠.

예를 들어 잎꾼개미의 경우는 나뭇잎을 수확하는데요, 각자 커다란 잎을 들고 먼 길을 달려 집에 오면 작은 일개미들이 기다리고 있다가 이파리들을 잘게 썰어서 보금자리를 만듭니다.

또 베짜기개미라는 종이 있는데요, 이 개미들은 마치 사슬을 엮듯이 앞에 있는 개미의 허리를 입으로 물어서 길게 연결한 다음에 한 방향으로 움직이며 일을 하기도 합니다.

앵커

다양한 역할, 그에 맞는 이름까지, 아주 재미있는 개미들이 많네요.

아주 잘 짜여진 이상적인 군대나 산업현장의 모습이 아닌가 생각이 되기도 하구요.

기자

붉은 불개미 같은 경우는 아직 좀 더 지켜보면서 추후 번식하지 않도록 주의를 좀 더 기울여야 할 것 같습니다.

앵커

오늘 공포의 대상이 되고 있는 붉은 불개미에 대해 알아봤는데요, 만일 이 개미들이 다시 나타난다 해도 이제는 조금 덜 무섭지 않을까 하는 생각이 듭니다.

이동은 기자 고맙습니다.
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